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教育

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在今年的国际数学奥赛中,参赛选手中的女孩寥寥无几,获奖的女孩则更少。女孩真的不如男孩擅长学习数学吗?

600名世界上最聪明的人坐在位于英格兰西部城市巴斯的帐篷内,聆听一个男人站在木质讲台前赞扬他们的成就。

他宣称,他们之中有一名菲尔兹(Fields)奖得主。人们都用热切的眼神试图找出数学界世界最高奖项的获得者。

这是第60届国际数学奥林匹克竞赛(International Mathematical Olympiad,以下简称“国际数学奥赛”)的闭幕式,这场世界数学竞赛每年举办一次,参赛者为中学年龄段学生。时值7月末,代表112个国家的621名青少年正等待奖牌颁发。他们已经花费数天时间解决数学问题,这些问题连许多大学教授也无法解出。

讲台上的男人是一名数学家,也是国际数学奥赛组委会主席,他抖开了包袱。房间里有一名菲尔兹奖得主,“只不过他现在还不知道呢”。

从统计学看,杰夫?史密斯(Geoff Smith)是对的。菲尔兹奖得主有一半都是曾参加类似仪式的国际数学奥赛获奖者。这就是在座观众的水准,他们之中的52名新晋奥赛金牌得主获得菲尔兹奖——“数学界的诺贝尔奖”——的可能性是剑桥大学(University of Cambridge)数学系博士的50倍。

虽然史密斯教授在几分钟之后纠正了自己,但他说“只不过他现在还不知道”时用了男性的“他”也是对的,至少从统计上看是如此。自1936年以来,61名菲尔兹奖得主中只有1名是女性。2014年菲尔兹奖获得者是玛丽安?米尔札哈尼(Maryam Mirzakhani),她曾在1994年和1995年代表伊朗获得国际数学奥赛金牌。她于两年前去世。

向观众席望去,史密斯教授的视线中几乎没有女孩。后排坐着阿联酋队的6名女孩,前排某个角落坐着塞尔维亚17岁的耶莱娜?伊万契奇(Jelena Ivancic),她是唯一一名在竞赛中答题得分高到足以赢得金牌的女孩。

大多数国家,特别是那些排名高的国家,都会举办严格的、不分性别的全国竞赛,挑选6名选手组建国际数学奥赛参赛队伍。今年竞赛排名前25的国家中,有148名选手是男孩,2名选手是女孩。

数学顶端的性别差距如此严峻,以至于很难在不分性别的情况下再找出一个同样的全球性、跨越60年、性别差距如此之大的数据组。

从神经科学家、遗传学家到教育学家、数学家,几乎没有人认为造成这种差距的原因是两性天生的能力差别。如果他们是正确的,那就意味着全世界女孩的数学能力都被耽误了。

这很重要,不但因为顶尖人才能赢得菲尔兹奖、推动数学领域的进步,而且因为他们可能会去计算机科学领域工作、写出算法定义我们未来靠人工智能驱动的世界。

顶尖数学家也可能进入金融业工作,他们的工作将决定经济的稳定;他们还可能进入医学和科学领域工作,解决世界上最紧迫的问题。若女性不参与其中,这些体系中就会产生偏差。在人工智能领域尤其如此。

英国亚马逊(Amazon UK)总裁葛道远(Doug Gurr)表示,数学技能对于未来的几乎所有工作都很重要。对于亚马逊,他表示:“我们认为数学能力在各层级的日常工作中都至关重要:从影响衡量到会计,到机器学习、机器人科学和人工智能。”

计算能力对于每个人来说都十分重要。但是,据世界最大的人才招聘企业德科(Adecco)的首席执行官阿兰?德海兹(Alain Dehaze)说,在更加自动化的未来,最有价值的数学技能——特别是对于那些能将数学技能传授给跨领域人才的人们——是发现模式的能力;运用逻辑解决问题的能力;利用统计学、概率和大数据预测未来的能力。

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